HTPC: La PC en su sala

Admitámoslo: Todos quisieramos poder oir la música, ver los videos y películas y las imágenes y fotos que están almacenadas en nuestra PC en la tranquilidad de nuestra sala sin necesidad de levantarnos de nuestro confortable sillón.
 
Windows Media Center está allí para ayudarnos con este propósito, pero no es fácil hacer llegar nuestro contenido hasta la televisión cuando nuestra PC está en una habitación que no siempre está cerca del televisor.
 
Yo he pensado en la posibilidad de mover la PC a la sala, pero hay varias razones por las cuales esto no es viable:
 
  • La caja de una PC no está hecha para la sala de una casa; es grande, de colores fuera de todo y no cabe en ningún compartimento que tengamos a mano.
  • Es ruidosa, debido a los ventiladores que la enfrían.
  • Necesita un teclado un mouse conectados todo el tiempo y no hay un lugar donde ponerlos.

Para ayudarnos a resolver estos problemas Antec ha creado el case Fusion 2, el cual está hecho para hacer que su PC parezca uno más de los dispositivos de su sala y además eliminar el molesto ruido producido por la PC sin sacrificar para nada el necesario enfriamiento.

Así se ve:

 Antec Fusion Case

Y si se están preguntando como pueden meter todos los componentes de una PC en este tipo de caja, pues es así:

 Antec Fusion Case

Con esto a la mano y varios otros componentes podemos fácilmente lograr una computadora que cumpla con el nuevo acrónimo que ronda los círculos tecnologicos (léase geeks): HTPC, Home Theater Personal Computer.

El resultado final es bastante atractivo:

 HTPC Setup

 Nota aclaratoria: A pesar de que me encantaría, esto no es en mi casa Triste

Entonces, qué estamos esperando??? Ah, sí, lo olvidaba, a que las televisoras de Costa Rica transmitan en HD, que los precios de los HDTV/Blu-Ray bajen de las nubes, y a que tengamos el dinero suficiente para comprar todos estos dispositivos más el bonito mueble…

En fin, un paso a la vez! Lengua fuera

Luchemos juntos contra el Spam!

Es muy molesto encontrar la bandeja de entrada llena de correos que venden viagra, revistas, zapatos o alargamientos de pene. Y lo peor de todo es que los correos le llegan a todos, aún cuando el receptor ni siquiera tenga pene o no tenga la más mínima idea del porqué alguien querría pagar para efectuar un procedimiento de esta naturaleza (como por ejemplo un niño). Llenan el correo y hacen lento el uso de internet y causan enormes molestias.
 
Los programas que filtran estos correos están en una guerra constante e interminable por poner filtros adecuados que los astutos delincuentes se brincan con métodos como poner espacios entre las palabras filtradas (v i a g r a) o poner las letras en distinto orden (vaigra) en cuyos casos el filtro no lo reconoce como la palabra filtrada, aunque el cerebro humano si lo hace, con lo que logran su objetivo. Entonces, si Norton, McAffee y muchas otras compañías con programas de filtro de spam no pueden luchar contra estos, como nos vamos a librar de este vandalismo?
 
Se sabe que enviarles quejas es inútil, ya que esto solo confirma que nuestra dirección de correo es válida y por lo tanto la cuota de spam aumentará en lugar de disminuir. Además tomarse el tiempo para enviar quejas a todos los que nos envían spam sería una labor de tiempo completo.
 
Pero que tal si pudieramos enviar las quejas en forma automática y silenciosa y si las compañías que realizan estas prácticas delictivas no pudieran ni siquiera poner a la venta uno solo de sus productos o servicios, pues el tráfico provocado por las quejas fuera tan grande que haría que sus sitios dejaran de funcionar?
 
Pues esta es la solución que ofrece http://www.bluesecurity.com/ al permitirnos abrir una cuenta en su sitio, inscribir hasta 3 cuentas de correo que proteger, bajar un pequeño programa que corre en nuestras computadoas y le envía a las compañías que envían spam un correo de advertencia y luego uno de queja por cada correo de spam que recibimos en alguna de nuestras direcciones de correo electrónico. Entonces, para estas compañías el enviar spam se vuelve inútil, ya que por cada correo que envían, otro les llega, provocándoles una cantidad inesperdad de tráfico que hace que nadie pueda comprarles nada de lo que venden, y sin ganacia, no tienen como seguir enviando correos.
 
Yo ya me uní a este esfuerzo y pienso reportar todos los correos de spam que lleguen a mi bandeja de entrada para acelerar el proceso de deshacernos de esta molestia que se está volviendo peor que las moscas o las cucarachas.
 
Unámonos todos y talvés algún día podamos tener un internet libre de spam!!!

El Misterio de las Computadoras – 03

Los Programas
Aunque todos los componentes que hemos visto hasta ahora son capaces de realizar distintas operaciones, es necesario darles instrucciones para establecer la forma en las que las realizarán, el orden en que las distintas operaciones serán realizadas y el propósito que se alcanzará al realizarlas.
 
A diferencia de las otras máquinas que han sido inventadas por el ser humano, que tienen implicitas estas instrucciones y el propósito que deben realizar, cuando la computadora es construida está "vacía" de estas y no puede realizar nada. Pero con que propósito se hace una máquina que incluso en el momento de haberse terminado y de habérsele incluido todas las complejas partes descritas en las entregas anteriores no cumple ningún propósito? En lugar de venir programada, la computadora está construida de forma que estas instrucciones puedan ser introducidas por el usuario de la misma, permitiéndole hacerla funcionar de la manera que este lo desea y haciéndola cumplir el propósito que quiera.
 
Este conjunto de instrucciones que se le adicionan a la computadora las cuales son necesarias para su funcionamiento y le dan un propósito, es lo que conocemos como programas o "Software". Los programas ponen en comunicación al usuario con la computadora que utiliza y le instruyen a esta todas y cada una de las acciones que debe realizar. Como en todo tipo de comunicación, para realizar los programas es necesaria alguna clase de lenguaje, que permita al computador entender lo que se le está ordenando hacer. Para este propósito  se han creado los Lneguajes de programación, los cuales han evolucionado junto con las computadoras desde sus inicios.
 
El más básico de los lenguajes de programación es el ensamblador, el cual representa el conjunto total de instrucciones que un procesador es capaz de recibir. Es un conjunto extenso de instrucciones simples que define todo lo que es posible ordenarle hacer al procesador. El ensamblador es lo que en informática se denomina un lenguaje de bajo nivel, debido a que es más cercano a lenguaje binario del procesador. Sin embargo, el lenguaje ensamblador es muy difícil de entender debido a que se adecúa mucho más a la forma en la que el procesador "entiende" los mensajes que a la forma en la que nos comunicamos los seres humanos. Por este motivo, muchos otros lenguajes de "más alto nivel" han sido creados para establecer puentes entre el lenguaje ensamblador, nativo del procesador, y los lenguajes a los que estamos acostumbrados los seres humanos. Debido a que el tema de los lenguajes de programación es demasiado extenso esta breve mención será suficiente en este artículo, y en el futuro un artículo exclusivamente dedicado a estos aclarará muchos más detalles a su respecto.
 
Es posible establecer una clasificación primaria entre los programas:
  • El Sistema Operativo: Es un conjunto de programas que controlan el funcionamiento y la interacción entre los distintos dispositivos que conforman la computadora y establecen una base por medio de la cual utilizar el sistema.
  • Las aplicaciones: Programas que corren sobre la base formada por el sistema operativo, que se encargan de utilizar los dispositivos que conforman el ordenador para darle un propósito específico.
En la siguiente entrega de esta serie vermos más a fondo el tema de los sistemas operativos y enumeraremos algunas de sus funciones básicas.

Unidades USB portátiles capaces de iniciar una PC

Como comenté con anterioridad, la idea del CDVivo me pareció muy buena y la comenté con varias personas que habían mostrado interés en el pasado acerca del sistema operativo Linux en sus conversaciones conmigo. Una de esas personas fue un compañero de trabajo quién al igual que yo, se mostró interesado en probar la idea. Al día siguiente de que le hice el comentario al respecto me envió este vínculo en el cual se habla de un producto al que bien podriamos llamar una "evolución" del CDVivo.

A pesar de las ventajas mencionadas en el comentario acerca de esta idea, existe una desventaja grande con respecto al CDVivo, que aunque no se mencionó en ese momento se hizo evidente al examinar esta nueva idea: El CDVivo, al estar almacenado en un medio de solo lectura, puede controlar la PC en la que se encuentra, pero no es de ayuda para llevar consigo su ambiente de trabajo, el cual incluye correo electrónico, favoritos de internet y otros datos variables. Cada vez que el CDVivo da inicio todo está exactamente igual que la última vez y los cambios realizados a la configuración o la visualización del sistema no existen.

Las unidades USB portátiles con capacidad de iniciar la computadora por medio de una versión del sistema operativo Linux hecha para este efecto, permiten que llevemos con nosotros, en un dispositivo muy pequeño, todo el ambiente de trabajo, incluyendo configuración, correo electrónico, fondo de pantalla, y muchas otras cosas que con el CDVivo es imposible lograr.

Y aunque la unidad mostrada en el vínculo mencionado arriba tiene una capacidad de 3Gb, es posible hacerlo con unidades de hasta 256Mb por medio de versiones de Linux como DSL.

Y por último, es importante anotar que no es necesario comprar la unidad con el sistema operativo instalado. Cualquier unidad con capacidad igual o mayor a 256Mb y el acceso a alguna de las versiones gratuitas de Linux (u otro sistema operativo) cuya instalación pueda realizarse en el espacio que se tiene, permitiría reproducir esta genial idea que en el futuro podría convertirse en la norma en lugar de la excepción en especial para situaciones como visitas al café-internet y lugares temporales de trabajo, visitas de soporte a clientes y diagnóstico y reparación de una computadora.

El Misterio de las Computadoras – 02

Los dispositivos periféricos

El significado de la palabra "periférico" es "que rodea" o "que está alrededor de". Los dispositivos periféricos llevan este nombre precisamente porque su función "rodea" o "está alrededor de" el dispositivo principal que forma una computadora, el cual, como vimos en la entrega anterior es el procesador.

Como se detalló con anterioridad, el procesador comprende únicamente los dígitos 1 y 0, y es capaz de realizar solo un puñado de operaciones matemáticas. Es su capacidad de hacerlo a gran velocidad lo que lo hace importante. Sin embargo, el ser humano funciona con un sistema de 10 dígitos (del 0 al 9) y la acumulación de operaciones matemáticas simples (como las que realiza el procesador) necesarias para llevar a cabo una tarea más compleja es enorme, por lo que si el ser humano que utiliza el procesador tuviera que interactuar con éste usando solo las herramientas que brinda el mismo procesador, el proceso sería engorroso y el potencial del procesador no podría ser explotado. Es aquí donde entran en juego los dispositivos periféricos, los cuales tienen como función principal "traducir" la interacción entre el procesador y el ser humano que lo utiliza. Adicionalmente estos dispositivos proveen funciones que el procesador por si mismo no es capaz de realizar, como el almacenamiento y el traslado de información.

De acuerdo con esto es posible clasificar los dispositivos periféricos en las siguientes clases: Los dispositivos que traducen desde el ser humano hacia el procesador, denominados dispositivos de entrada; los que traducen desde el procesador hacia el ser humnano, denominados dispositivos de salida; los que almacenan información, denominados dispositivos de almacenamiento y los más recientes, dispositivos que trasladan la información o dispositivos de comunicación.

Los dispositivos de entrada

Su función principal es facilitar el envío de información desde el ser humano que utiliza el computador hacia el procesador. Básicamente deben ser capaces de dar al usuario una interfaz que sea fácil de utilizar y entender para el envío de ordenes y mensajes y traducir los mismos al lenguaje de unos y ceros utilizado por el procesador. Entre los principales dispositivos de entrada se encuentran los siguientes:

  • El teclado
  • El ratón o mouse
  • El tablero sensible a la presión o touchpad
  • La pantalla sensible a la presión o touchscreen
  • El micrófono en conjunto con la tarjeta de sonido
  • El dispositivo de rastero o scanner, utilizado para trasladar imágenes a su versión digital
  • Todo tipo de sensores utilizados en computadores especializados (movimiento, calor, luz, etc.)

Los dispositivos de salida

Se encargan de tomar el resultado generado por el procesador y traducirlo de forma que el usuario pueda entenderlo. Son estos dispositivos los que permiten al procesador ampliar al máximo su gama de funciones, permitiéndole sustituir a una gran variedad de máquinas existentes y crear máquinas nuevas que antes de su invención no existían. Entre los más importantes dispositivos de salida se encuentran los siguientes:

  • El monitor o pantalla (de variados tipos y tecnologías)
  • La tarjeta de sonido en conjunto con parlantes o audífonos
  • La impresora
  • Las tarjetas de radio y/o televisión
  • Sirenas o Alarmas utilizadas en computadores industriales o en nuestros automóviles

Los dispositivos de almacenamiento

El procesador es capaz de tomar los datos que se le envían, realizar con ellos una operación lógica o matemática y devolver un resultado de la misma. Sin embargo no es capaz de recordar cual fue el resultado de la operación efectuada con anterioridad, ni los datos que le fueron enviados. Eventualmente la habilidad de recordar estos y otros tipos de información se hizo altamente necesaria. Fue entonces surgiendo una varidad y siempre en evolución clase de dispositivos, los cuales le permiten al procesador guardar un registro de los resultados de sus operaciones o de los datos que utilizará para efectuarlas. Entre los más importantes dispositivos de almacenamiento que existen o han existido desde la invención de las computadoras están los siguientes:

  • La memoria de acceso aleatorio o memoria RAM, que tiene la particularidad de almacenar los datos en forma temporal ya que toda la información almacenada en ella se pierde cuando el computador se apaga. Es un repositorio temporal de gran utilidad, en especial por su gran velocidad.
  • Los dispositivos de tarjetas perforadas que durante varios años fueron el método más accesible para almacenar la información producida por los computadores
  • El Disco duro
  • Las unidades de disco compacto o CD
  • Las unidades de disco de video digital o DVD, el cual a pesar de su nombre puede guardar cualquier tipo de información además de video
  • Las cintas magnéticas
  • Las Tarjetas de memoria o flash cards

Los dispositivos de traslado de información

Se encargan de llevar información entre uno y otro dispositivo o entre uno y otro computador. Son los más recientes entre los dispositivos periféricos aunque en la actualidad son escenciales en el funcionamiento de estos. Entre los más importante se encuentran:

  • Los puertos, que se encargan de trasladar información entre dispositivos y de los dispositivos al procesador. Estos son los más antiguos integrantes de esta categoría. Entre ellos están los puertos paralelo, serial, USB, FireWire, SCSI e infrarojo.
  • Las tarjetas de red convencionales e inhalámbricas, las cuales permiten la comunicación entre uno o varias computadoras y sin las cuales sería imposible la existencia de Internet.

Todos estos dispositivos por si mismos carecen de la capacidad necesaria para interactuar entre sí y con el ser humano. El elemento que une y conjuga todos estos dispositivos junto con el procesador será el tema de la siguiente entrega: Los programas o software.

El Misterio de las Computadoras – 01

Es importante iniciar diciendo que como se mencionó en la introducción, muchos aparatos a nuestro alrededor son o contienen computadoras. Pero, como es posible que dos cosas tan diferentes como una calculadora de bolsillo y el aparato que controla las funciones de nuestro automóvil puedan ambas ser consideradas computadoras?

La respuesta es simple, aunque no muy conocida: Una computadora es un aparato controlado por un componente denominado "microprocesador". A partir de esta definición, podemos decir que todo aparato que contenga y dependa para su funcionamiento de un microprocesador es una computadora.

Pero, Qué es un microprocesador? El hecho de que sea el corazón de cada computadora podría hacernos pensar que un microprocesador es un componente capaz de hacer millones de cosas diferentes por si mismo, sin embargo, esto está muy lejos de la realidad. Por el contrario el microprocesador es capaz de hacer solo una decena de funciones y solo puede hacerlas con datos muy simples y nunca por si mismo. De hecho el microprocesador solo conoce la existencia de dos dígitos: el 0 y el 1, y puede sumarlos, restarlos, multiplicarlos y dividirlos, además de realizar otras operaciones denominadas "lógicas" las cuales tienen una mecánica similar a las operaciones matemáticas mencionadas. Y hasta aquí llega la lista de cosas que puede realizar un microprocesador. Entonces, como es que un componente que puede realizar tan pocas funciones puede ser la base de toda computadora? La respuesta es, de nuevo, muy sencilla: El microprocesador puede realizar estas funciones extremadamente rápido, millones de veces más rápido de lo que nosotros podemos hacerlo, al punto que los procesadores más modernos como el Intel Pentium 4 o el AMD Athlon XP pueden realizar 3,221,225,472 operaciones de este tipo en un segundo!!!

Desde la invención del microprocesador por parte de Gilbert Hyatt en 1969, miles de usos se le han encontrado, convirtiéndolo en "La Máquina Universal" , capaz de reemplazar a cualquier otra máquina existente. Y esto es debido a que las pocas operaciones que el procesador es capaz de realizar son la base de toda la matemática conocida y que cualquier operación más compleja es simplemente una sucesión de varias de las operaciones simples descritas con anterioridad.

Sin embargo, el microprocesador, por sí solo, no puede hacer nada más que calculos a alta velocidad, por lo que ponerlo en conjunto con otros componentes que puedan aprovechar sus capacidades para realizar tareas específicas es lo que da origen a las computadoras.

Cuales son estos componentes adicionales y que función va a cumplir cada computadora ensamblada es lo que las hace tan diferentes: La calculadora de bolsillo es un microprocesador simple y bastante lento que en conjunto con componentes adicionales como teclas y una pantalla cumple la función de realizar operaciones matemáticas complejas y mostrar su resultado. La computadora del automóvil es un microprocesador más complejo que en conjunto con una serie de sensores es capaz de detectar sucesos ocurridos en el automóvil y reaccionar a estos de manera específica, como por ejemplo por medio de alertas.

De la misma forma, la computadora con la cual estoy generando este texto y lo publicaré luego en internet, es un microprocesador que rodeado de muy variados componentes adicionales, es capaz de realizar múltiples funciones, muchas más que los otros tipos de computadoras mencionadas. Y es por esta razón que el énfasis de este artículo estará orientado a este tipo de computadoras, las cuales se acercan mucho más que las otras a la "Máquina Universal" en la cual se inspiraron, pero sin olvidar a las demás que a pesar de tener una función específica también pueden servir como ejemplos para aclarar su composición y funcionamiento.

En la siguiente entrega trataremos de enumerar los componentes que al operar junto con el procesador dan origen a lo que conocemos como computadora.

El Misterio de las Computadoras – Introducción

En el mundo de hoy, prácticamente todas las personas deben interactuar, ya sea de forma directa o indirecta, con algún tipo de computadora: Desde el cajero automático, la calculadora de bolsillo o la que viene incluida en el motor del vehículo hasta la que usan en su trabajo para realizar sus labores diarias. Muchas de nuestras actividades se encuentran relacionadas con estos aparatos y sin embargo, son muy pocas las personas que tienen una idea clara de lo que son, o de como funcionan.

Esta entrega pretende dar algo de luz a estas interrogantes y más específicamente, dar algunos detalles acerca de la composición y funcionamiento de las computadoras, con el propósito de orientar en especial a las personas que no son especialistas en la materia y que podrían mejorar efectivamente su interacción diaria con ellas, por medio de este conocimiento.