El Misterio de las Computadoras – 01

Es importante iniciar diciendo que como se mencionó en la introducción, muchos aparatos a nuestro alrededor son o contienen computadoras. Pero, como es posible que dos cosas tan diferentes como una calculadora de bolsillo y el aparato que controla las funciones de nuestro automóvil puedan ambas ser consideradas computadoras?

La respuesta es simple, aunque no muy conocida: Una computadora es un aparato controlado por un componente denominado "microprocesador". A partir de esta definición, podemos decir que todo aparato que contenga y dependa para su funcionamiento de un microprocesador es una computadora.

Pero, Qué es un microprocesador? El hecho de que sea el corazón de cada computadora podría hacernos pensar que un microprocesador es un componente capaz de hacer millones de cosas diferentes por si mismo, sin embargo, esto está muy lejos de la realidad. Por el contrario el microprocesador es capaz de hacer solo una decena de funciones y solo puede hacerlas con datos muy simples y nunca por si mismo. De hecho el microprocesador solo conoce la existencia de dos dígitos: el 0 y el 1, y puede sumarlos, restarlos, multiplicarlos y dividirlos, además de realizar otras operaciones denominadas "lógicas" las cuales tienen una mecánica similar a las operaciones matemáticas mencionadas. Y hasta aquí llega la lista de cosas que puede realizar un microprocesador. Entonces, como es que un componente que puede realizar tan pocas funciones puede ser la base de toda computadora? La respuesta es, de nuevo, muy sencilla: El microprocesador puede realizar estas funciones extremadamente rápido, millones de veces más rápido de lo que nosotros podemos hacerlo, al punto que los procesadores más modernos como el Intel Pentium 4 o el AMD Athlon XP pueden realizar 3,221,225,472 operaciones de este tipo en un segundo!!!

Desde la invención del microprocesador por parte de Gilbert Hyatt en 1969, miles de usos se le han encontrado, convirtiéndolo en "La Máquina Universal" , capaz de reemplazar a cualquier otra máquina existente. Y esto es debido a que las pocas operaciones que el procesador es capaz de realizar son la base de toda la matemática conocida y que cualquier operación más compleja es simplemente una sucesión de varias de las operaciones simples descritas con anterioridad.

Sin embargo, el microprocesador, por sí solo, no puede hacer nada más que calculos a alta velocidad, por lo que ponerlo en conjunto con otros componentes que puedan aprovechar sus capacidades para realizar tareas específicas es lo que da origen a las computadoras.

Cuales son estos componentes adicionales y que función va a cumplir cada computadora ensamblada es lo que las hace tan diferentes: La calculadora de bolsillo es un microprocesador simple y bastante lento que en conjunto con componentes adicionales como teclas y una pantalla cumple la función de realizar operaciones matemáticas complejas y mostrar su resultado. La computadora del automóvil es un microprocesador más complejo que en conjunto con una serie de sensores es capaz de detectar sucesos ocurridos en el automóvil y reaccionar a estos de manera específica, como por ejemplo por medio de alertas.

De la misma forma, la computadora con la cual estoy generando este texto y lo publicaré luego en internet, es un microprocesador que rodeado de muy variados componentes adicionales, es capaz de realizar múltiples funciones, muchas más que los otros tipos de computadoras mencionadas. Y es por esta razón que el énfasis de este artículo estará orientado a este tipo de computadoras, las cuales se acercan mucho más que las otras a la "Máquina Universal" en la cual se inspiraron, pero sin olvidar a las demás que a pesar de tener una función específica también pueden servir como ejemplos para aclarar su composición y funcionamiento.

En la siguiente entrega trataremos de enumerar los componentes que al operar junto con el procesador dan origen a lo que conocemos como computadora.

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